De Soudal Jaarmarktcross in Niel blaast dit jaar 55 kaarsjes uit en viert zaterdag haar jubileum in stijl. De veldritklassieker keert terug naar de roots en duikt opnieuw de weide in. Toon , de nummer drie op het EK in Tabor, hoopt op de erelijst zichzelf op te volgen.

Na het grote aanbod aan snelle crossen wil de Soudal Jaarmarktcross in Niel zaterdag een vleugje nostalgie in het veld brengen. Voor haar 55ste editie keert de wedstrijd terug naar het oude parcours. De aankomst verhuist naar de grote boulevard in het centrum, de Ridder Berthoutlaan.

Tussen start en finish duiken de renners de wei in. "Niel is één van de oerklassiekers van het veldrijden. Dat willen we terug in ere herstellen", zegt Erwin Vervecken van Golazo Sports. "We willen opnieuw een echte weidecross zoals in de tijd van Roger De Vlaeminck en Roland Liboton. Zo'n parcours hoort gewoon thuis in de winter. Het is al een tijdje geleden dat we nog renners door een wei hebben zien lopen, maar als de aangekondigde regen aanhoudt, dan wordt het zaterdag ploeteren van start tot finish."

Eén van de favorieten voor winst is Toon. Hij heeft altijd een goede band gehad met de Soudal Jaarmarktcross in Niel. "Als kleine jongen gingen we op Wapenstilstand altijd naar ons moemoe. Dan hoopten we op slecht weer om op tv naar de cross te kijken."

Ook sportief heeft Niel voor Toon veel betekend. "Als tweedejaars junior stond ik er voor het eerst op het podium. Als tweede, na Laurens Sweeck en voor Stan Godrie. Voor het eerst moest ik na de wedstrijd in het tentje interviews geven, voor het eerst stond ik een dag later in de krant. Op dat moment heb ik gemerkt dat ik prof kon worden." Vorig jaar won Toon in Niel zijn eerste wedstrijd als Europees kampioen.

Toon juicht de terugkeer naar het oude parcours toe. "De laatste jaren had de wedstrijd het etiket van klassieker wat verloren, nu krijgen we wellicht terug een cross uit de oude doos. Als het wat regent, wacht er ons een zware slijkcross."

In Niel kan Toon, de laatste weken goed op dreef met drie podiumplaatsen in vier wedstrijden, de nul wegvegen. "Ik werd dit jaar al twee keer tweede achter Mathieu en één keer achter Wout. Zonder hen had ik nu al drie zeges op zak. Niel biedt mij een mooie kans om toch die overwinning te pakken, al is de concurrentie groot. Laurens Sweeck wordt zeker een te duchten klant en ook voor David Van der Poel wordt het opletten. Hij had zondag zomaar op het EK-podium kunnen staan."